Recent CD Reviews from the European Press

2009.12.29

There’s been a minor spate of reviews recently in the European press for my last CD, If You Want to Go to Sleep, Go to Bed. I’ve translated the French ones. The German and Dutch reviewers seem to like the record but you’ll have to take my word for it (that’s worth more than my translation of them would be!).

From the French Trad Magazine (No. 129, Jan-Feb 2010), by Claude Vue:

“« Si vous voulez dormir, allez au lit » était la réponse que faisait le banjoïste Charlie Lowe à ceux qui trouvaient qu’il jouait trop vite. J’avais adoré le premier CD de Hunter Robertson, “Song For The Masses”, j’aime encore plus celui-ci. C’est un exercice difficile et dangereux que de jouer dans cette combinaison, uniquement un violon et un banjo. Hunter et Casey réussissent magnifiquement. Les deux instruments s’emmêlent, s’interpellent. Un vrai plaisir. On ne peut s’empêcher de penser au duo Tommy Jarrell & Fred Cockerham. Le choix des morceaux est excellent : des classiques (June Apple, Old Joe Clark, Sail Away Ladies) et des surprises, des versions inconnues ou peu connues (telles Fort Smith Breakdown ou Hog Eyed Man). Hunter chante avec une voix râpeuse à souhait, secondée par la voix très pure de sa femme Féréale sur trois morceaux, dont le très beau I Truly Understand. Un superbe album, conseillé aux amateurs de musique old time français.”

“Le second opus d’Hunter Robertson, cette fois-ci en compagnie d’un fiddler pour revisiter le répertoire à banjo et violon. Sûrement l’un des meilleurs CDs de musique old time du moment.”

“‘If you want to go to sleep, go to bed’ was banjo player Charlie Lowe’s reply to those who found that he played too fast. I loved Hunter Robertson’s first CD, Songs for the Masses, I like this one even more. Playing in this combination of just fiddle and banjo is a difficult and dangerous exercise. Hunter and Casey succeed magnificently. The two instruments intertwine and respond to each other. A real pleasure. You can’t help but think of the duo of Tommy Jarrell & Fred Cockerham. The choice of pieces is excellent: classics (June Apple, Old Joe Clark, Sail Away Ladies) and some surprises, unknown or little known versions (like Fort Smith Breakdown or Hog Eyed Man). Hunter sings with a voice as rough as you could wish for, supported by the very pure voice of his wife Féréale on three pieces, including the very beautiful “I Truly Understand”. A superb album, recommended to French old-time music fans.”

Claude also included the album in his Trad Magazine list of the 5 best albums of the year (Thanks a lot Claude!). “Hunter Robertson’s second opus, this time in the company of a fiddler, revisiting the banjo/fiddle repertory. Certainly one of the best current CDs of old-time music.” (my translation)

- Claude Vue for Trad Magazine

Here’s another French one from the magazine Le Cri du Coyote (No. 114):

“Casey Joe ABAIR et Hunter ROBERTSON sont respectivement originaires du Vermont et de Californie (Robertson réside actuellement en France) mais ils jouent de la musique old time des Appalaches. Pour les 17 morceaux traditionnels qui composent If You Want to Go to Sleep, Go to Bed (Yodel-Ay-Hee 074), ils citent les artistes qui les leur ont fait connaître (Hobart Smith, Wade Ward, Tommy Jarrell, New Lost City Ramblers, Elizabeth Cotton et beaucoup d’autres). Tout est interprété en duo fiddle/banjo. Hunter Robertson (bjo) chante 7 morceaux d’une voix grave, gutturale et râpeuse. Une harmonie vocale et des choeurs adoucissent quelque peu le chant sur I Truly Understand et Sail Away Ladies qui figurent parmi les titres les plus réussis. Robertson alterne le clawhammer et un style mixte qui intègre du picking (I Truly Understand). Il a un jeu qui respecte et met en valeur la mélodie et sur certains instrumentaux c’est d’avantage le fiddle qui accompagne le banjo plutôt que l’inverse (Last Chance, Sugar Baby). Robertson joue plusieurs titres sur un banjo fretless et quelque fois à des tempos très rapides (Run Slave Run, Lonesome John). Il utilise une syncope originale, apparemment accompagnée de notes tirées sur The Devil’s Dream et Sandy River Belles. Le style de CJ Abair au fiddle est plus classique, avec une mélodie un peu tronquée quand le banjo est en avant. Mon morceau favori est cependant June Apple mené par le fiddle, comme le sont Old Joe Clark et Lonesome John, également assez réussis. Il faut une ou deux écoutes pour se faire a la voix d’Hunter Robertson mais cet album n’est pas forcement réservé aux amateurs de old time hard-core!”

Casey Joe Abair and Hunter Robertson are from, respectively, Vermont and California (Robertson currently lives in France) but they play old-time music from the Appalachians. For the 17 traditional pieces that make up If You Want to Go to Sleep, Go to Bed (Yodel-Ay-Hee 074) they list the artists that they learned from (Hobart Smith, Wade Ward, Tommy Jarrell, The New Lost City Ramblers, Elizabeth Cotton and lots of others). All are played as a fiddle/banjo duet. Hunter Robertson (banjo) sings seven pieces in a deep, rough, guttural voice. Harmony and backing vocals soften the singing somewhat on ‘I Truly Understand’ and ‘Sail Away Ladies’, which are among some of the most successful pieces. Robertson switches between clawhammer and a mixed style which includes fingerpicking (‘I Truly Understand’). His playing respects and highlights the melody and on some instrumentals it’s more the fiddle that accompanies the banjo than the other way around (‘Last Chance’, ‘Sugar Baby’). Robertson plays several tunes on a fretless banjo, sometimes at a very fast pace (‘Run Slave Run’, ‘Lonesome John’) and has an original sense of syncopation. CJ Abair’s style on the fiddle is more classic, with the melody slightly abbreviated when the banjo is up front. My favorite piece though is ‘June Apple’ led by the fiddle, as are ‘Old Joe Clark’ and ‘Lonesome John’, also fairly well done. It takes a listen or two to get used to Robertson’s voice but this album isn’t necessarily limited to hardcore old-time fans! (my translation)

Cri du Coyote

Going back to August, there was one in Germany’s Country Home:

“Dem primitiven, unnachahmlichen Stil der Appalachen haben sich diese zwei Interpreten hier angenommen. Und genauso primitiv wirkt der Gesang auf ihrem Tonträger. Gerade deshalb verdienen die zwei aber uneingeschränkte Aufmerksamkeit. Denn Simplizität kann nie gleichgesetzt werden mit Anspruchlosigkeit. Was die beiden hier bieten, ist vom Feinsten, auch wenn viele Zuhörer damit wahrscheinlich nichts anfangen können. Nur wenige begreifen, wie unglaublich sensibel das Gefiddle von Casey Joe Abair neben dem Clawhammer-Banjo von Hunter Robertson ist. Und wie gut sich die beiden Musiker ergänzen. Mit von der Partie sind so bekannte Stücke wie „Bonaparte’s Retreat“ oder „Old Joe Clark“. Und jetzt weiss ich auch, wie mein einfacher, aber raffinierter Blues-Song „Sugar Baby“ im Appalachen-Stil klingt. Ebenso genial, nämlich.”

- Country Home

From this month in MazzMusikaS, written by Fred Schmale.

Hunter Robertson / Sings Songs For The Masses / Eigen Beheer Casey Joe Abair & Hunter Robertson / If You Want To Go To Sleep, Go To Bed / Yodel-Ay-Hee 074 (www.hunterrobertson.com) Hunter Robertson (1972) is geboren in California, verhuisde met zijn van origine Schotse vader in 1986 naar de Haute Savoie in Frankrijk en begon weer een paar jaar later interesse te krijgen in gitaarspelen. Pa kocht een 6-snarige Epiphone voor hem en leerde hem de eerste beginselen van het spel, compleet met Carter Family tokkelwerk. Uiteindelijk kreeg hij een 12-snarige gitaar van zijn vader en die gitaar is nog altijd zijn belangrijkste gitaar. Het echte instrument van zijn vader was de banjo, die hij bespeelde in de ‘clawhammer’ stijl. Hunter raakte op den duur geïnteresseerd in dit instrument en de clawhammer speelstijl en dat instrument bespeelt hij op de meeste nummers van de bovenstaande twee cd’s. De eerste cd, Sings Songs For The Masses, bevat solo-opnamen uit de jaren 2001-2007. Hunter bespeelt naast de banjo een keur aan andere instrumenten, uiteraard ook zijn 12-snarige gitaar. Van de 14 nummers zijn er 7 traditionals (waaronder bekende nummers als Pretty Polly, Soldier’s Joy en Bonaparte’s Retreat), 6 van de hand van Hunter en het nummer Red Wing van Mills/Chattaway. De muziek is traditioneel, lees begin 20e eeuw, Hunter’s zang is heel apart en past wonderwel goed bij zijn muziek. Een geluid dat diep uit zijn keel komt en klinkt alsof hij te lang onder de grond heeft gezeten in een kolenmijn, behoorlijk gruizig dus. Maar o zo passend. Hunter, die sinds mei van dit jaar (na een verblijf op Kreta om een oud dorpshuis te restaureren en vervolgens in Vermont in de USA) weer een onderkomen in Frankrijk heeft (dicht bij de Zwitserse grens) heeft afgelopen september een duet cd uitgebracht met de fiddler Casey Joe Abair, die hij tijdens zijn verblijf in Vermont had leren kennen. Abair is behalve fiddler ook een goede bluesgitarist en een uitstekend vertolker van Ierse muziek op fiddle en melodeon. Op deze in de eigen huiskamers van de heren in Vermont opgenomen cd staan 17 traditionals die allen in duetvorm worden gespeeld, old-timey fiddle/banjo duets, zoals men dat in de Appalachians placht (en ook pleegt) te doen. Op een paar nummers is er hulp van buitenaf, Hunters Franse vrouw Féréale (is dat zo?) zingt op een drietal nummers mee en ene Josh Neilson doet ‘stomping’ in Ducks On The Millpond. Ook deze cd ademt de sfeer van ruim een eeuw terug en kent een aantal bekende nummers: wederom Bonaparte’s Retreat, maar ook The Coo Coo, Old Joe Clark, Sail Away Ladies, In The Pines en Lonesome John. Het is verrassend originele muziek die is te horen op beide cd’s. Ga eens luisteren naar deze sympathieke Schots/Amerikaanse Fransman of Schots/Franse Amerikaan Beide cd-verpakkingen zijn voorzien van technische informatie over de instrumenten en de gebruikte stemming (FS)

- Fred Schmale for MazzMusikaS

And finally, from Bluegrass Bühne – Old-Time & Bluegrass Magazine (Dec./Jan. 2009/10, No. 174), written by Eberhard Finke. (The same issue also had a separate article on me. Thanks guys!)

Hunter ist mit seinem Old Time Banjo solo in Voorthuizen und in La Roche-sur-Foron aufgetreten, er lebt jetzt in Frankreich; diese CD hat er in den USA mit einem befreundeten Old Time Fiddler aus Vermont aufgenommen. Die meisten Titel kennen wir aus dem üblichen Repertoire dieses Genres, sie einzeln aufzuführen ist nicht immer sinnvoll, denn zu manchen Titeln gibt es mehrere Melodien und die gleiche Melodie hat mehrere Titel, nennen wir hier “Sail away Ladies”, anderswo heißt das auch “Sally Ann”, “Don’t you rock me daddy-o” usw. Der “Devil’s dream,” hier hat nicht die von Bill Keith u. a. bekannte Melodie, “Run slave run” war vor der Erfindung der political correctness “Run nigger run”, “Coo coo” ist nicht das Lied mit “She’s a pretty bird… ”. Andererseits haben sie oft ihre Individualität, man kann viele leicht wiedererkennen. Die Quelle ist immer angegeben, ebenso die jeweilige Stimmung von Banjo und Geige, teilweise spielt er ein bundloses Fivestring. Hunter singt auch mit einer ungewöhnlich tiefen, rauen Stimme, manchmal begleitet von seiner Frau Féréale. Was jedem ins Ohr fällt, sind Tempo und Temperament der Interpretation, die beiden schaffen zu zweit einen überraschend kompakten Klang und meistens eine halsbrecherische Geschwindigkeit, die so nicht sein muss, aber kann und darf. Wir finden Authentizität, Verständnis für und Respekt vor der Musik, die sie spielen. Kontakt: www.hunterrobertson.com

- Bluegrass Bühne

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